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Blat: perro que diagnostica cáncer de pulmón con su olfato

El cáncer de pulmón es uno de los más frecuentes y fatales a nivel mundial, y una de las principales causas es la dificultad de su detección precoz de la enfermedad. En el 75% de los casos, los pacientes son diagnosticados en una etapa avanzada, cuando el tumor ya se encuentra extendido fuera de los pulmones y, por este motivo, las opciones de tratamiento son mucho más limitadas.

Constantemente se investigan métodos alternativos para una temprana detección del cáncer, y uno de estos es Blat, un can de tres años y medio, cruza de las razas Labrador retriever y Pitbull, que es capaz de diagnosticar con asombroso acierto el cáncer de pulmón. El perro realiza el diagnóstico luego de olfatear el gas exhalado por los pacientes, gracias al cual determina si tienen o no dicha enfermedad. La investigación fue realizada por científicos del Hospital Clínic de Barcelona, y sus resultados son prometedores aunque aún están lejos de poder ser aplicados a la medicina tradicional.

Blat fue entrenado durante varios meses para que fuera capaz de distinguir las muestras del aliento de los pacientes con cáncer de pulmón. El can olfateó 395 muestras de gas exhalado de 113 individuos, 85 de los cuales padecían la enfermedad. Ante las muestras de personas con cáncer, Blat acertó en un 95% de los casos. En los casos contrarios (es decir, ante las muestras de los 28 individuos que no sufrían la enfermedad), el diagnóstico fue acertado en un 98% de los casos.

Estos resultados, si bien son prometedores, deben ser tomados con cautela. Si bien los científicos defienden que, gracias al entrenamiento por reforzamiento positivo, Blat es capaz de olfatear los compuestos orgánicos volátiles que se liberan del aliento, también existe la opción de que lo que el perro esté olfateando no sea la composición de dichos compuestos sino los fármacos que reciben los pacientes de cáncer durante el tratamiento.

De comprobarse que efectivamente hay moléculas específicas de los cánceres de pulmón que pueden detectarse en el aire exhalado, el siguiente paso sería detectar específicamente cuáles son dichas moléculas. Con esto, a mediano plazo se podrían desarrollar sistemas automatizados para el diagnóstico a tiempo de este mal en forma de “narices electrónicas“.

El extraordinario sentido del olfato de los perros ya es utilizado en beneficio de otras actividades, como el rastreo del equipaje en los aeropuertos. Tal vez, en un futuro cercano, estos animales puedan ayudar a generar técnicas de detección temprana de tumores pulmonares.

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